Trastornos del sueño

Narcolepsia en niños

La cuarta parte de la población infantil sufre algún tipo de trastorno del sueño. La somnolencia excesiva durante la infancia causa problemas de concentración, atención o aprendizaje, por lo que a menudo se confunde con enfermedades como el TDAH.

La narcolepsia infantil es un trastorno muy poco conocido. Cuando mencionamos síntomas en un niño como la distracción o somnolencia solemos pensar en el trastorno por déficit de atención pasivo (TDA pasivo).

La cuarta parte de la población infantil sufre algún tipo de trastorno del sueño, y la somnolencia excesiva es una de ellas. Aunque los síntomas de la narcolepsia suelen debutar en la adolescencia, de igual manera entre ambos sexos y generalmente a partir de los 15 años, se han dado numerosos casos en niños de menor edad en edades tempranas de desarrollo. De hecho, más de la mitad de los pacientes con narcolepsia afirman que sus primeros síntomas se manifestaron antes de los 20 años.

Diagnóstico de la narcolepsia en niños y adolescentes

Diagnosticar la narcolepsia en un niño suele ser más complicado que en el caso de un adulto. Es difícil entender que el que un niño duerma mucho pueda llegar a ser un trastorno o una enfermedad, ya que en la infancia es el momento en el que más dormimos. Podemos empezar a sospechar que un niño sufre de narcolepsia cuando, sobre todo a partir de los 4 o 5 años, está somnoliento y necesita echarse la siesta más de una vez al día.

Los niños con narcolepsia normalmente son mal diagnosticados, confundiéndose con problemas de comportamiento o problemas psiquiátricos. La excesiva somnolencia puede llevar a problemas de concentración, atención o aprendizaje; estos fenómenos podrían suponer diagnóstico erróneo de enfermedades como el TDAH. Además, los síntomas de la narcolepsia infantil pueden hacernos pensar que los niños están deprimidos, adormilados o que son vagos.

¿Cómo se manifiesta la narcolepsia en niños?

Las manifestaciones clínicas de la narcolepsia infantil suelen consistir en episodios de sueño repentino, que suelen durar muy poco y que pueden aparecer en cualquier situación, aunque generalmente cuando más ocurren es cuando el niño está relajado.

El diagnóstico precoz es decisivo: desde que aparecen los primeros síntomas hasta que se desarrolla por completo pueden pasar veinte años.

Otros síntomas de la narcolepsia como la parálisis del sueño, alucinaciones o la cataplexia, difícilmente se expresan en la infancia, pero cuando lo hacen pueden ser un gran problema, sobre todo porque asustan al niño. Algunos estudios muestran que en la narcolepsia infantil pueden existir afecciones en el metabolismo, provocando sobrepeso u obesidad. Desde que aparecen los primeros síntomas hasta que la enfermedad se desarrolla por completo pueden pasar fácilmente unos veinte años, y con el paso del tiempo puede alterase la calidad del sueño del paciente y asociarse con apnea del sueño. Cuanto más temprano se detecte la narcolepsia en un niño, habrá un mejor diagnóstico de la enfermedad.

Prevención y tratamiento de la narcolepsia infantil

Aún no existe una cura para la narcolepsia. El tratamiento de la narcolepsia en la infancia es sintomático y crónico con el único fin de controlar los síntomas y condicionar el desarrollo de actividades diarias. Es un tratamiento individualizado, ya que cada paciente tiene unas características, severidad y frecuencia de los síntomas distintos. Lo más recomendable es crear un hábito de sueño, como acostarse y levantarse de la cama a la misma hora todos los días, y evitar actividades que puedan provocar insomnio como comer justo antes de dormir o realizar actividades estresantes.

El ejercicio físico también puede ayudar a los niños que padecen de narcolepsia, siempre que no se trate de actividades que puedan ser peligrosas si el niño sufre alguna crisis, como por ejemplo, la natación. También es importante que el entorno conozca el trastorno: amigos, compañeros de clase o profesores deben conocer cuáles son los sintomas más típicos del niño con narcolepsia.

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